¿Como se comporta una llama en ausencia de gravedad?

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Una llama normal, como la de una vela, genera luz, calor, dióxido de carbono y vapor de agua. El calor expande esos productos de la combustión, lo cual reduce su densidad y hace que asciendan debido al principio de Arquímides. Esto permite que a la llama llegue aire nuevo, portador de oxígeno, para seguir alimentando el proceso de combustión.

Como la gravedad es necesaria para que actúe el principio de Arquímides, en un entorno sin gravedad como el espacio no se da ni la flotabilidad ni la convección. En consecuencia, los productos de la combustión se acumulan alrededor de la llama e impiden que le llegue una cantidad suficiente de oxígeno para mantener la reacción de combustión y, al final, la llama se extingue.

Durante los primeros años del programa espacial estadounidense, se efectuaron pruebas en misiones no tripuladas para averiguar qué le ocurriría a una llama en un ambiente de oxígeno puro y condiciones de ingravidez. Los estudios revelaron que las llamas se extinguían. Estos experimentos se realizaron porque se estaba planeando un entorno de oxígeno puro para las misiones tripuladas y preocupaba la posibilidad de que se desatara un incendio violento. Por desgracia, en 1967 se declaró un incendio en la nave Apolo I antes del despegue y murieron tres astronautas. Las llamas no se extinguieron por sí solas porque la plataforma de lanzamiento no era un entorno sin gravedad.

El oxígeno podría acceder a una llama incluso en ausencia de gravedad si alguien apuntara el gas contra ella o lo “difundiera” sobre ella. Lo que esparce la esencia de un perfume en un lugar donde no circula aire es justamente un proceso de difusión: el perfume se mezcla poco a poco con el aire porque tiende a lograr un distribución uniforme. Sin embargo, se trata de un proceso demasiado lento como para mantener una llama encendida.

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